当然,开发新应用程序的开发人员是非常优秀的人群。但是,编程世界里真正的英雄却是维护和扩展现有应用程序的开发人员们。

追溯到 1984 年,我刚刚毕业,准备受聘于开发人员的职位。我被一家跨国公司雇佣了……很快被安排到了现有应用程序的维护小组。在当时,这个决定貌似合情合理。现在回顾起来,真的很蠢。实际上,一个更好的描述应该是“疯狂至极”。

维护比新的开发工作要更加艰难。把我这种刚毕业的、“乳臭未干”的开发人员放在维护现有应用程序的工作上,就像让刚毕业的医学院学生为总统做脑部手术—有理智的人都不会这样干的。我当时维护的现有应用程序在支撑着公司;另一方面,在开发的应用程序与公司运作关系不大(尽管它们对公司的未来有一定影响)。

开发中的系统与生产环境上的系统的区别,取决于一个关键特征:如果开发中的系统崩溃了,没人会在意的。另一方面,如果你搞砸了生产环境上的系统,很多人都会来找你,而他们以前都懒得留意到你(我们不想问,我是怎样知道的)。

我现在明白了把我放在维护位置上的、逻辑上的真实原因了:公司 IT 部门需要很多“手和脚”。毕竟,IT 部门 75% 的时间花在了维护上,因此推测出,他们在维护上需要的人数是开发所需人数的三倍。但是,把几乎没有实际工作经验的人放在需要工作经验的应用程序上,是行不通的。

“手和脚”的解释也解释不了为什么新开发项目中的开发人员被普遍地视作英雄。退回到那时候,忙于新项目的人们相较于程序维护人员,有着更高的地位……我敢打赌这是真的。根据“提供的价值”,程序维护人员比开发程序员有着更多的价值。程序维护人员基于现有代码库开发,结果,与任何新开发小组可能管理的功能相比,程序维护人员用较少成本交付了更多功能。

程序维护人员的技能

当我最后转向新的开发工作后,实际上我丢掉了一些技能,而这些技能对于程序维护人员的工作是必备的。做维护工作,我差不多是个程序员,我还是历史学家和侦探。

例如,当我做维护时,收到了被分配的问题,去追踪一个 bug,它偶尔引起我们的程序崩溃,随之留下一些脏数据。这个 bug 首次出现在 4 年前(比我加入公司还要早得多)。这个 bug 潜伏了一段时间,但是上周它再次出现了。

因为我是程序员,我扫了一眼代码,但是,由于我是第三或第四个被分配到这个问题(我还缺乏经验)的人,貌似我不太可能发现前任开发人员都没有发现的问题。如果它不是代码,我推测它一定是数据……这让我根据 bug 报告的时间进行了划分。最终的曲线比较有意思:刚开始 bug 出现得相当频繁(3-4 次/天),到了如今,频率逐渐减少,这个 bug 每个月只出现几次。

根据这些证据,我得出了结论,在 bug 首次出现之前,一定发生了什么,而该 bug 导致数据库埋下了脏数据。当应用程序处理到脏数据时,程序就崩溃了,然后有人介入并修复数据。当我向组内其他人员(他们比我在公司的时间要长得多)演示这个分析时,他们立即定位到了问题:在 bug 首次出现之前、已经被运行的一个数据转换程序。有了这个信息,我们能够找到其余的脏数据,并修复该 bug。

程序维护人员一直是这样做的:局部侦探、局部历史学家,偶尔地扮演成开发人员。他们也是软件考古学家(深挖打了拙劣补丁的代码层)和精神病专家(搞清楚比你先来的开发人员的动机)。

当我最终做新开发工作时,我很开心得到“提拔”,因为在维护小组待过之后,目前这份工作是如此地轻松。或许这是你调入开发的真正理由:随着年龄的增长,你开始失去优势,你没有被下放;相反,你被调到了不能做任何有害事情的工作上——新的开发工作。

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